Cómo cultivar azafrán con fines de lucro

La mayoría de las especias exóticas del mundo provienen de lugares exóticos: islas tropicales lejanas o los densos bosques de África, India y el mundo. Una excepción notable es el azafrán, la más exótica y cara de todas las especias. Crece felizmente en la mayoría de los climas templados, lo que significa que puede ser cultivado en América del Norte incluso por jardineros de traspatio. Sin embargo, si desea cultivarlo como cultivo comercial, enfrentará complicaciones.

Una cartilla rápida de azafrán

Si bien muchas especias provienen de árboles o arbustos tropicales, el azafrán se cosecha de un azafrán que florece en otoño conocido por los botánicos como Crocus sativus . La especia en sí consiste en pequeños filamentos de color rojo anaranjado intenso que crecen dentro de la flor. Hay varios usos para el azafrán una vez que lo hayas cultivado. Es apreciado por los amantes de la comida por el sabor y el color únicos que le da a un plato, y es especialmente bueno cuando se combina con arroz, mariscos y cítricos.

También es un tinte permanente. Cuando lees acerca de los monjes budistas con "túnicas de color azafrán", a menudo eso es literalmente cierto, y el azafrán también tiene muchos usos en la medicina tradicional.

La parte creciente

El azafrán no es un cultivo difícil de cultivar. Se propagan a partir de bulbos, una raíz carnosa parecida a un bulbo que se planta en verano para una cosecha de otoño. Es necesario tener veranos y otoños razonablemente cálidos y secos, aunque un poco de lluvia está bien. Lo ideal es que el suelo sea ligero, arenoso y con buen drenaje porque el azafrán no tolera suelos pesados ​​o húmedos.

Los azafranes florecen en octubre y debes arrancar las flores y cosechar los filamentos lo antes posible después de que hayan florecido. Los bulbos se dividen con el paso de los años y puedes separarlos y replantarlos para aumentar tu stock de azafrán. Todo esto, por supuesto, es la parte fácil. La parte difícil es sacar provecho del azafrán que cosechas.

La parte difícil: cosechar

Es posible que se pregunte cómo un cultivo que es relativamente fácil de cultivar puede alcanzar un precio tan alto en el mercado. La respuesta es simple: cosechar azafrán es un proceso ridículamente intensivo en mano de obra, y es su costo de mano de obra lo que lo hará o lo arruinará. No hay forma de cosechar las delicadas flores de forma mecánica, por lo que es necesario que los recolectores patrullen los campos durante la temporada de floración para arrancar las flores a medida que florecen. Luego, paga a otras manos para que tomen delicadamente los filamentos (solo tres por flor) de las flores.

Finalmente, deben secarse suavemente. Se necesitan 150 flores para hacer un solo gramo de azafrán listo para el mercado y decenas de miles para hacer una onza. Es por eso que la mayoría del azafrán proviene de España e Irán, países donde los costos laborales son más bajos que en América del Norte. Es también por eso que tendrá dificultades para ganar dinero con el azafrán, a pesar de los precios minoristas que a menudo pueden subir a más de $ 2,000 la libra.

Cultivar azafrán en cantidades comerciales como cultivo primario es un gran desafío, pero es posible que pueda hacerlo funcionar como parte de una operación agrícola mixta.

Minimizar su costo

Una estrategia obvia para hacer frente al problema del costo laboral es subcontratar el cultivo a alguien en un país con salarios más bajos. Eso no siempre es práctico, especialmente si está buscando agregar otra fuente de ingresos a su granja familiar existente. La forma más pragmática de mantener bajos los costos es aprovechar el período de cosecha relativamente tardío.

Si necesita tener a mano una cierta cantidad de trabajadores de la cosecha en octubre y principios de noviembre para sus otros cultivos, es posible que pueda hacer malabarismos con su horario para tener manos disponibles para el azafrán entre otros cultivos menos sensibles al tiempo. Efectivamente, sus cultivos cotidianos y de bajo costo pagarán parte de la factura de su cosecha de azafrán exótico, lo que reducirá el costo a un punto en el que puede confiar en un marketing inteligente para obtener un producto rentable.

Algunas estrategias de marketing

No tendrá mucha competencia nacional por su producto. Los Amish han cultivado pequeñas cantidades de azafrán en Pensilvania durante siglos, pero es principalmente para uso personal y poco llega al mercado abierto. Las marcas con las que competirá probablemente provengan de España e Irán, los dos principales productores del mundo. Eso puede darle una "entrada" con los chefs de su región porque los chefs ambiciosos de alto nivel siempre están dispuestos a utilizar y promover ingredientes locales frescos cuando pueden.

De hecho, si consulta a los chefs en su área antes de comenzar a cultivar, es posible que pueda vender su cosecha incluso antes de que se haya plantado. Las ventas por Internet son una opción que abre el mercado fuera de su área inmediata. Es posible que no pueda competir en precio con el azafrán extranjero de menor costo, pero "cultivado en los EE. UU." Ciertamente debería ganarle algo de tracción y diferenciar su producto de la competencia.

Finalmente, puede optar por buscar el mercado del bienestar en lugar del mercado culinario. La larga historia de uso medicinal del azafrán lo hace atractivo para los médicos alternativos, y es posible que los encuentre menos sensibles al precio que los chefs, especialmente si atienden a una clientela adinerada.